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Hoy en día, tan solo necesitas una cerilla para poder conseguir fuego. Durante miles de años la humanidad tenía que recurrir a otros sistemas más complicados y cansados para poder obtener una llama.

Origen de la cerilla

Las cerillas o cerillos que conocieron los chinos en el siglo VI, eran una simple varilla con azufre. Se prendía al contacto con la chispa. No hay constancia de que aquello llegara a trascender a la ciudadanía, o supusiera lo que siglos después supuso la cerilla. Más de mil años después, en Occidente, tendrían lugar los primeros experimentos.

En 1680, tras el descubrimiento del fósforo por el físico inglés Robert Boyle, uno de cuyos ayudantes, llamado Godfrey Haukewitz, estuvo a punto de inventar las cerillas al impregnar en azufre varillas de madera. Y, al ser friccionadas producían una llamita efímera. Acababa de inventar las cerillas, pero el invento no prosperó, ni siquiera se lo propusieron por el olor fétido de aquella operación. Los vapores venenosos que desprendía y el coste excesivo del procedimiento, a lo que se unía el peligro que todo aquello entrañaba.

En 1780, un físico holandés afincado en Inglaterra, Jan Ingenhousz, colocó una cantidad pequeña de azufre en frasquitos para que introduciendo en él un palito de madera pudiera hacer fuego mediante fricción. Era mejor que prender una yesca mediante el golpeo del pedernal sobre el acero, como aún se hacía a principios del siglo XIX.

Quién inventó la cerilla o fosforo

De las cerillas ya se hablaba en 1805 cuando apareció en el Journal de L’Empire el fósforo como medio rápido de iniciar el fuego, advirtiéndose del peligro que entrañaba la sustancia utilizada al ser muy inflamable. La idea de una astilla impregnada en azufre para hacer fuego surgió en 1800.

Empezó a emplearse azufre en una mezcla de clorato potásico y azúcar. El primero en adoptarlas fue un cierto capitán Manby, inventor de cohetes lanza-salvavidas que utilizaba la mezcla como fuente de energía.

Cinco años después, en 1805, el francés J. Chancel dio a conocer sus cerillas de inmersión: pequeños palitos en uno de cuyos extremos se había adherido una mezcla de azufre y clorato de potasio: sumergido el extremo del palito impregnado en ácido sulfúrico, el clorato potásico entraba en ignición. Aquello suponía un avance capital en los métodos de obtención del fuego. De hecho, aquel invento acababa con doce mil años de penosa historia, con doce mil años de golpear el pedernal contra otra roca a fin de obtener la chispa que prendiera sobre hojas y hierbas secas, o mediante el frotamiento de dos trozos de madera.

Se acababa asimismo con los métodos medievales de obtención del fuego basados en golpear un pedernal sobre un trozo de hierro para que la chispa resultante prendiera en un recipiente donde se apiñaban trapos secos y aserrín.

Finalmente, en 1826 el farmacéutico inglés John Walker (1781 – 1859) fue quién inventó la cerilla de fricción. Como en muchos otros inventos, la invención del fósforo fue de forma accidental, ya que se produjo al mezclarse de forma involuntaria dos sustancias químicas: el sulfuro de antimonio (Sb2S3) y el clorato de potasio (KCIO4). Walker también fue el primero en poner en el mercado la luz por frotamiento.

Pero para su desgracia, olvidó patentar el curioso invento, como le había aconsejado que hiciera su buen amigo Faraday. De este modo no pudo obtener beneficios de su creación.

En 1830, un tal Samuel Jones, que había asistido a muchas demostraciones de las cerillas de Walker puso a la venta sus palillos enrollados en uno de cuyos extremos había un poco de mezcla de clorato potásico, azufre y azúcar. Se vendían con una pequeña ampolla herméticamente cerrada cuyo interior contenía ácido sulfúrico concentrado: la ampolla se rompía con una tenacilla y el ácido entraba en contacto con la mezcla, iniciando la combustión. Samuel Jones patentó las cerillas de John Walker con el nombre de lucíferos, palabra que recordaba a Lucifer, por lo que la gente no parecía tenerlas todas consigo.







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